El xilitol o también conocido como azúcar de abedul, es uno de los sustitutos del azúcar que ha ganado más popularidad en los últimos años.

Su sabor similar al del azúcar de caña, su origen natural y su bajo índice glucémico lo han hecho una de las primeras opciones de endulzantes para diabéticos.

Sin embargo, como ocurre con todos los edulcorantes, ha generado preguntas, por ejemplo si es completamente seguro para la salud o no.

Este artículo revisa la evidencia de los beneficios, contraindicaciones y efectos secundarios del xilitol.

¿Qué es el xilitol?

El xilitol es un alcohol de azúcar, un tipo de compuestos con estructura química similar a los azúcares y al alcohol, pero técnicamente no es ninguno de los dos.

Los alcoholes de azúcar prácticamente no pueden ser digeridos por el sistema digestivo por lo que son bajos en calorías, sus propiedades son comparables a las de la fibra vegetal.

El xilitol es aproximadamente un 40 por ciento más bajo en calorías que el azúcar regular, aporta tan sólo unas 10 calorías por cucharadita. En la práctica, el xilitol es un alcohol de azúcar en polvo cristalino fino con sabor dulce.

Productos con xilitol

Por lo general, el xilitol se produce en un laboratorio a partir de xilosa, pero también se puede encontrar de forma natural en la corteza del abedul, la planta de xilano, y en pequeñas cantidades se encuentra en algunas frutas y verduras.

En la industria de los alimentos se agrega xilitol como sustituto del azúcar para elaborar productos aptos para diabéticos o bajos en calorías. Los productos con xilitol más comunes son:

  • Chicles y golosinas
  • Helados
  • Chocolates
  • Mantequilla de maní sin azúcar
  • Postres
  • Mermeladas
  • Jarabes para la tos
  • Sprays nasales
  • Suplementos deportivos
  • Pastas dentales y enjuagues bucales

Beneficios del xilitol

xilitol beneficios

El xilitol tiene potenciales beneficios para la salud. En primer lugar, puede ayudar a mejorar la salud dental. Este es uno de los beneficios aceptado por la mayoría de los odontólogos e investigaciones, así como puede ayudar a regular los niveles de insulina en sangre en diabéticos y actuar como prebiótico. Los beneficios del xilitol son:

1. Ayudar a prevenir las caries

El xilitol puede ayudar a prevenir las caries porque a diferencia del azúcar no puede ser metabolizado por las bacterias de la boca. Esto significa que puede tener efectos beneficiosos sobre la flora oral (microbios que viven en la boca) que no comparten otros edulcorantes.

En un estudio donde se comparó el sorbitol (Splenda) con el xilitol, se ha confirmado que el alcohol de azúcar tiene un efecto anticaries mayor. El grupo de participantes que consumío xilitol tenía un 27% menos de caries que el grupo de sorbitol. Este experimento también concluyó que el xilitol impacta positivamente en los dientes permanentes. (2)

2. Actuar como prebiótico

Los alcoholes de azúcar pueden alimentar a las bacterias amigables en su intestino, teniendo un efecto prebiótico similar al que ocurre con la fibra dietética.

En particular, los estudios sugieren que el xilitol estimula el crecimiento y la actividad metabólica de Anaerostipes spp. en el colon humano. Un microorganismo con conocidos beneficios para la salud. (3,4)

3. Regular los niveles de azúcar en sangre

El índice glucémico del xilitol es de unas 7 unidades,del mientras que el azúcar de mesa es de unas 60-70 unidades. Los productos con bajo índice glucémico son ideales para regular los niveles de azúcar en sangre personas con diabetes, prediabetes y otros problemas metabólicos.

En cantidad moderadas el xilitol es una de las alternativas del azúcar que puede controlar los picos de glucemia. La cantidad máxima recomendada para obtener este beneficio es unos 7-8 g por día. En cuanto a perder peso, los estudios aún no son concluyentes. (5)

Efectos secundarios y contraindicaciones

El xilitol se considera seguro para la mayoría de las personas. Sin embargo, en algunos casos pueden aparecer efectos secundarios digestivos cuando consume en exceso.

Los alcoholes de azúcar pueden arrastrar agua hacia el intestino o fermentarse con bacterias intestinales. (6) Esto puede provocar efectos secundarios leves como ser gases, hinchazón y diarrea.

Si tiene síndrome de colón o intestinto irritable, evite el xilitol y otros alcoholes de azúcar.

Si nunca ha probado xilitol no se recomienda ingerir más de 10-20 gramos por día. Después de la adaptación, un adulto promedio tolera 20-70 g de xilitol por día sin efectos secundarios. Para niños la cantidad máxima recomendada es 20 gramos.

Aunque estudios afirman que algunos adultos probablemente pueden tolerar hasta más de 200 g de xilitol al día, siempre que la dosis se incremente gradualmente y que tales cantidades se consuman a lo largo del día y no en sólo una comida. (6)

Sin embargo, hay evidencia suficiente para afirmar que si consume xilitol en cantidades moderadas, es probable que no experimente ningún efecto secundario grave, tanto a corto como a largo plazo.

Los posibles efectos secundarios del xilitol son:

  • gases
  • hinchazón
  • diarrea
  • naúseas

Las contraindicaciones del xilitol son:

  • personas con síndrome de intestino irritable
  • úlceras y otros problemas gastrointestinales
  • alergias al xilitol

¿El xilitol malo para los perros?

El xilitol puede ser extremadamente tóxico para los perros y otros animales.

Cuando los perros comen xilitol, sus cuerpos lo confunden con glucosa y comienzan a producir grandes cantidades de insulina.

Luego, las células del perro comienzan a absorber la glucosa del torrente sanguíneo, lo que puede provocar hipoglucemia (niveles bajos de azúcar en la sangre) e incluso provocar la muerte. (7)

Además de causar hipoglucemia en los perros, otros síntomas de intoxicación por xilitol en animales son: vómitos, baja actividad física, convulsiones. En gatos se considera relativamente seguro.

En julio de 2019, la FDA emitió una advertencia a los dueños de mascotas con respecto a los peligros de los perros y el xilitol. El objetivo del comunicado fue sensibilizar a los dueños de mascotas caninas con la esperanza de que sean más cuidadosos al exponer a sus mascotas a productos con xilitol como gomas de mascar, dulces y pasta de dientes.

Además de mantener los chicles con xilitol alejado de las mascotas, asegúrese de leer las etiquetas de los alimentos de su mascota y nunca alimente a las mascotas con restos de alimentos que contengan xilitol.

Xilitol vs. stevia

xilitol beneficios

La stevia es uno de los productos naturales con mayor poder endulzante, unas 200 veces más que el azúcar blanco. En 2008, la FDA lo ha incluido dentro de su lista de aditivos permitidos en la industria de alimentos y medicamentos.

Ambos sustitutos del azúcar: xilitol y stevia son bajos en calorías y naturales, por lo que son considerados los mejores. En cantidades moderadas, prácticamente no tienen efectos secundarios y contraindicaciones, por lo que se consideran seguros para la salud.

Cómo desventaja, algunas personas suelen notar un sabor ligeramente amargo en el stevia. Esto es debido a la presencia de unos compuestos que se encuentran en la planta e interfieren los dulces. Actualmente, los fabricantes están haciendo lo posible para extraerlos y eliminar el sabor amargo. (2)

A la mayoría de las personas les va bien tanto con stevia como con xilitol. Sin embargo si optas por stevia asegúrate de que no esté cortado con azúcar u otros endulzantes calóricos.

Xilitol vs. eritritol

Tanto eritritol como el xilitol productos son alcoholes de azúcar (también llamados polioles). La principal diferencia es que el segundo contiene algunas calorías (no es cero calorías como el eritritol), sino menos que azúcar.

El xilitol también tiene un pequeño impacto en los niveles de azúcar en la sangre, mientras que el eritritol no tiene ningún impacto, lo que lo hace más adecuado para los diabéticos.

Debido a que el xilitol puede causar diarrea en algunas personas, especialmente cuando se usa en grandes cantidades, esta es una razón por la cual algunas personas prefieren el eritritol.

¿El xilitol es permitido en la dieta cetogénica?

Otro beneficio potencial del xilitol es que es considerado bajo en carbohidratos netos. Por lo que es permitido en dietas bajas en carbohidratos, como la dieta cetogénica.

Si bien el xilitol proporciona algunos carbohidratos y una baja cantidad de calorías, estos no deberían interferir con su capacidad de entrar en cetosis, suponiendo que se come en bajas cantidades.

RESUMEN

  • El xilitol es un sustituto del azúcar bajo en calorías.
  • Sus principales beneficios para la salud son prevenir las caries y regular los niveles de azúcar en sangre en diabéticos.
  • El consumo de xilitol se considera seguro para la mayoría de las personas, prácticamente no tiene efectos secundarios a largo y corto plazo.
  • Si se consume de forma excesiva (más de 20 gramos en una sóla ingesta) puede provocar diarrea. Por lo que una de sus contraindicaciones es para personas con intestino irritable.
  • El xilitol es extremadamente tóxico para perros.
  • Como otros polioles, es bajo en calorías y carbohidratos netos por lo que es permitido en la dieta cetogénica.

REFERENCIAS

1.The effect of xylitol on dental caries. Fuente

2.The effect of xylitol on dental caries and oral flora. Fuente

3-XYLITOL, AN EMERGING PREBIOTIC: A REVIEW. Fuente

4.Prebiotic potential of L-sorbose and xylitol in promoting the growth and metabolic activity of specific butyrate-producing bacteria in human fecal culture. Fuente

5.XYLITOL: A SUGAR SUBSTITUTE FOR PATIENTS OF DIABETES MELLITUS. Fuente

6.Gastrointestinal Disturbances Associated with the Consumption of Sugar Alcohols with Special Consideration of Xylitol: Scientific Review and Instructions for Dentists and Other Health-Care Professionals. Fuente

7.Xylitol toxicity in dogs. Fuente

8.Here’s What The Stevia Sweetener Really Is — And Why Some People Think It Tastes Bad. Fuente2

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