Los alcoholes de azúcar son una de las alternativas al azúcar de mesa más populares. Su sabor es muy similar al del azúcar pero son bajos en calorías, y no alteran los niveles de insulina en sangre.

De hecho, son varios los que estudios plantean el uso de alcoholes de azúcar como una alternativa saludable de endulzante para diabéticos. (1,2,3)

Este artículo analiza los beneficios, efectos secundarios y riesgos de los alcoholes del azúcar para la salud.

¿Qué son los alcoholes de azúcar?

Los alcoholes de azúcar son un tipo de compuestos con estructura química híbrida entre los azúcares y el alcohol. Pero técnicamente no son ninguno de los dos. Debido a que sus propiedades se asemejan más a los de la fibra vegetal también se los conoce como carbohidratos de baja digestión. (6)

La mayoría de los alcoholes de azúcar tienen sabor dulce. Sin embargo, debido a que prácticamente no pueden ser digeridos por el sistema digestivo son bajos en calorías

Por lo general, los alcoholes de azúcar se producen en un laboratorio. Pero diferencia de los edulcorantes artificiales, los alcoholes de azúcar también se pueden encontrar de forma natural en algunas frutas, verduras y plantas.

Ejemplos de alcoholes de azúcar

alcoholes de azúcar ejemplos

Hoy día, existen varios ejemplos de alcoholes de azúcar que se usan como edulcorantes. Son distintos en sabor, contenido calórico y efectos en la salud. A continuación se describen ejemplos de alcoholes de azúcar:

1. Xilitol

El xilitol es el alcohol de azúcar más conocido y estudiado. Su sabor es prácticamente igual al azúcar normal, pero tiene un 40% menos de calorías.

Por lo general, el xilitol se produce en un laboratorio a partir de xilosa, pero también se puede encontrar de forma natural en la corteza del abedul, la planta de xilano, y en pequeñas cantidades se encuentra en algunas frutas y verduras.

El xilitol se utiliza para elaborar chicles, golosinas y productos para higiene personal como el enjuague bucal o la pasta de diente.

El xilitol es considerado un alcohol de azúcar seguro para la salud, no se conocen efectos secundarios graves en dosis de hasta 20 gramos por día. (1) Si se consume en exceso en algunas personas puede causar malestares estomacales y diarrea.

2. Eritritol

El eritritol es otro alcohol de azúcar con un sabor muy similar al azúcar de mesa. Tiene un poder endulzante de un 70% respecto al azúcar pero aporta tan sólo un 5% de las calorías.

El eritritol no tiene los mismos efectos secundarios digestivos que la mayoría de otros alcoholes de azúcar porque la mayor parte se absorbe a través del torrente sanguíneo y luego de elimina por la orina. (2)

Las frutas como la sandía, la pera y las uvas tienen naturalmente pequeñas cantidades de eritritol, al igual que los hongos y algunos alimentos fermentados como el queso, el vino, la cerveza y el sake.

3. Maltitol

El maltitol es un alcohol de azúcar que se elabora procesa a partir de la maltosa. Su sabor y la sensación en la boca son muy similares a los del azúcar normal.

El poder endulzante del maltitol es casi igual que el azúcar de mesa, por lo que se utiliza en cantidades similares. Sin embargo, este es el alcohol de azúcar con mayores riesgos, en particular para diabéticos. El índice glicémico del maltitol es de unas 35 unidades, si bien es menor que el del azúcar común, es significativo. (4)

Se ha comprobado que el maltitol altera los niveles de azúcar en sangre, por lo que no es recomendado para personas que tienen problemas en el metabolismo de la insulina. Aunque los productos con maltitol pueden aparecer como sin azúcar agregado, en exceso pueden ser perjudiciales para diabéticos.

4. Sorbitol

El sorbitol es un alcohol de azúcar que se utiliza hace más de 60 años. Su dulzura relativa es igual al 60% de la dulzura del azúcar de mesa con un tercio de las calorías. El sorbitol da sensación fría en la boca debido a su capacidad para absorber el calor. (3)

En comparación con otros endulzantes el sorbitol prácticamente no altera los niveles de insulina en sangre, por lo que es para diabéticos. De hecho, es un ingrediente frecuente en alimentos y bebidas sin azúcar.

El riesgo principal de este endulzante es que puede causar problemas digestivos. Muchos estudios han confirmado que grandes cantidades de sorbitol (20-30 g / día) han provocado dolor abdominal. (3)

5. Isomaltol

El isomaltol es un alcohol de azúcar que se elabora a partir del propio azúcar, tiene muy bajo índice glucémico, es bajo en calorías y tiene propiedades similares a las de la fibra vegetal.

6. Lactitol

Cómo su nombre lo sugiere, el lactitol se elabora a partir de la lactosa, el azúcar de la leche. Los estudios sugieren que su consumo puede tener como beneficios efectos probióticos, y debido a que cambia el pH intestinal podría incrementar la absorción de minerales en el intestino. (5)

Beneficios de los alcoholes de azúcar

beneficios de los alcoholes de azucar

Los beneficios de los alcoholes de azúcar son amplios. En particular, se ha confirmado que pueden ser útiles para la salud bucal y prevenir la resistencia a la insulina. Los beneficios de los alcoholes de azúcar son:

1. Ayudar a prevenir las caries

El azúcar alimenta ciertas bacterias en la boca, que se multiplican y erosionan el esmalte protector de los dientes. A diferencia del azúcar la mayoría de los alcoholes de azúcar no puede ser metabolizado por las bacterias de la boca.

Esto significa que pueden tener efectos beneficiosos sobre los microbios que viven en la boca que no comparten otros edulcorantes.Por lo que uno de los beneficios de los alcoholes de azúcar como el xilitol, el eritritol y el sorbitol es proteger contra la caries dental. (8) Una de las principales razones por las que se usan para elaborar chicles y pastas dentales.

2. Actuar como prebiótico

Los alcoholes de azúcar pueden alimentar a las bacterias amigables en su intestino, teniendo un efecto prebiótico similar al que ocurre con la fibra vegetal.

En particular, los estudios sugieren que el xilitol y el lactitol estimulan el crecimiento y la actividad metabólica de Anaerostipes spp. en el colon humano. Un microorganismo con conocidos beneficios para la salud. (5,7)

3. Regular los niveles de azúcar en sangre

El índice glucémico de los alcoholes de azúcar es bajo (entre 0 y 35 unidades) Mientras que el azúcar de mesa es de unas 60-70 unidades.

Los alcoholes de azúcar son una de las mejores alternativas del azúcar para controlar los picos de glucemia. La cantidad máxima recomendada para obtener este beneficio sin efectos secundarios es unos 7-8 g por día. (6)

¿Los alcoholes de azúcar son buenos para diabéticos?

Para determinar si los alcoholes de azúcar son buenos para diabéticos, o no, es necesario entender sus valores de índice glucémico.

El índice glucémico, es un indicador de la velocidad en la que los alimentos aumentan los niveles de azúcar en sangre. Para los diabéticos, consumir alimentos con alto índice glucémico es particularmente riesgoso.

Los índices glucémicos de los alcoholes de azúcar no son todos iguales, como puede verse en la lista a continuación. (5) Valores de índice glucémico de alcoholes de azúcar:

  • Xilitol: 13
  • Eritritol: 0
  • Maltitol: 35
  • Sorbitol: 9
  • Isomaltitol: 9
  • Lactitol: 6

Como puede ver en la lista de índice glucémico, la mayoría de los alcoholes de azúcar alteran poco los niveles de azúcar en la sangre. En el caso del eritritol el índice glucémico es cero. Por lo que son sustitutos del azúcar ideales para diabéticos.

La única excepción es el maltitol, que tiene un índice glucémico de 35. Por este motivo, a las personas con prediabetes o diabetes no se les recomienda los productos con maltitol.

Riesgos y efectos secundarios de los alcoholes de azúcar

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Los alcoholes de azúcar se consideran seguros para la mayoría de las personas. Es importante saber que la mayoría de los estudios han descartado su posible riesgo de causar cáncer, tanto por uso a largo como corto plazo. (4,5,6)

El principal riesgo para la salud de los alcoholes de azúcar es que pueden causar problemas gastrointestinales, en particular que pueden tener efectos laxantes. Los posibles efectos secundarios de los alcoholes de azúcar son:

  • Xilitol – Ocasionalmente notado laxación temporal y molestias gastrointestinales al consumir más de 20 gramos por día.
  • Eritritol – Los efectos secundarios de su consumo excesivo son flatulencia y diarrea.
  • Isomaltol – El consumo excesivo de isomaltol causa efectos laxantes.
  • Lactitol – Hinchazón y flatulencia tras consumir 20 g en una dosis única.
  • Maltitol – Hinchazón abdominal y efecto laxante cuando se consume en grandes cantidades.
  • Manitol – en cantidades superiores a 20 mg / kg de peso corporal puede causar dolor abdominal, flatulecias heces blandas o diarrea
  • Sorbitol –  El consumo mayor a 20 g por día produce dolor abdominal. Diarrea osmótica cuando se ingieren dosis mayores de 50 gramos por día.

RESUMEN

  • Los alcoholes de azúcar son un sustituto del azúcar de mesa naturales bajos en calorías.
  • Con la excepción del maltitol, tienen poco o ningún efecto sobre los valores de azúcar en la sangre por lo que son permitidos para diabéticos.
  • Los alcoholes de azúcar tienen como beneficios para la salud mejorar la salud dental, regular los valores de azúcar en sangre y pueden mejorar la flora intestinal.
  • El xilitol y el eritrol son los más utilizados industrialmente, en particular se utilizan para elaborar chicles y pastas dentales.
  • Los efectos secundarios más comunes de los alcoholes de azúcar son problemas gastroinstestinales como flatulencias y diarrea. En particular cuando se consumen más de 10-20 gramos por vez.

REFERENCIAS

1. Gastrointestinal Disturbances Associated with the Consumption of Sugar Alcohols with Special Consideration of Xylitol: Scientific Review and Instructions for Dentists and Other Health-Care Professionals. Fuente

2. Some alternative sweeteners (xylitol, sorbitol, sucralose and stevia): Review. Fuente

3. Functional properties of maltitol. Fuente

4. Some alternative sweeteners (xylitol, sorbitol, sucralose and stevia): Review. Fuente

5. Sugar alcohols—their role in the modern world of sweeteners:
a review. Fuente

6. Tolerance of low-digestible carbohydrates: a general view. Fuente

7.Prebiotic potential of L-sorbose and xylitol in promoting the growth and metabolic activity of specific butyrate-producing bacteria in human fecal culture. Fuente

8.The effect of xylitol on dental caries and oral flora. Fuente

9.XYLITOL: A SUGAR SUBSTITUTE FOR PATIENTS OF DIABETES MELLITUS. Fuente

10. EFECTO DE LOS POLIOLES EN LA NUTRICIÓN Y SUS APLICACIONES EN LA INDUSTRIA ALIMENTARIA. Fuente

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